極楽式御伽噺 その弐

前回までのあらすじ

桃から生まれたらしい男は、鬼を退治するため鬼退治にでかけた。
途中、犬のジョンと出会い、男はポチと名づけられる。
みたいな感じ。


こうして一人と一匹は旅を続けた。
「おい、ポチ」
「何だ、呼び捨てかよ」
「まぁ人間のくせに固いことを言うな。それより、お前武器とか持ってきたか?」
ジョンに言われて気づいたのだが、持ち物と言えば地図とおにぎりしかなかった。おにぎりをぶつけたとしてもスライムも倒せまい。
「そう言えば何も持ってこなかったな」
「おいおい。そんなに腕っ節に自信ありか?」
「いや。この前タンスの角に小指をぶつけたら骨折した」
「カルシウムが足りないんだよ」
「へえ」
「骨粗しょう症かもしれないぞ」
「何だその恐ろしげな名前は。しかもソショウショウって言いづらっ」
などと、いつの間にか話題は○○思いっきり健康の話に移っていった。
ジョンは犬のくせに博識で、なかなかためになる知識を教えてくれた。おれは地図の裏にメモを取りながら、健康情報を教授してもらった。
すると「助けてください」と声がした。
若い女性のような声だったが、カニだった。
カニまでしゃべるとはこりゃなんでもありだなぁと思った。
「ちょっと待ってください」
とおれは丁寧に断り、ジョンにココアの効能を尋ねた。
「ふむふむ、なるほどねえ。ココアは健康にいいのか」
「あの、お話は済みましたか?」
「ああ、はい。なんすか?」
カニはぶくぶくと泡を吹きながら、ガサガサと横歩きしている。動揺しているのだろうか。
「実は、大切なものを奪われてしまったのです」
深刻そうな声を出すが、なにぶん表情がないので、理解に苦しんだ。
「大切なもの?」
「はい。柿の種です」
「しょぼっ」
思わず声に出してしまうと、カニは動きを止め、より一層泡を吹いた。ネズミ花火みたいだ。
「これは失敬」
「……」
「で、誰に奪われたんですか?」
「あの木の上のサルです」
そう言ってハサミで頭上を指すと、確かに木の上にサルの影が見えた。
サルはサングラスをかけていて、頬に傷があった。そして小指がなかった。
おれは「やばい」と思い、視線を戻した。
「ちょ、ちょっと、おれたち急いでるんで」
「そんなこと言わないで、助けてください。本当に困ってるんです」
「そういうことは警察に言った方が」
カニはまたガサガサと横歩きを始めた。
「警察も恐れていて、手が出せないようなのです」
「そ、それなら余計無理っすよ。勘弁してください」
「そ、そうですか」
残念そうにうつむくカニ。でも横歩きは続けている。
「おいっ」
突然、それまで黙っていたジョンが大声をあげた。おれはびっくりして少しチビッた。これが尿漏れというやつだろうか。いや、失禁だっけ?
「な、なんだよ、ジョン。大声出して」
ジョンはおれを見上げながら険しい顔をしている。
その様子をカニは期待の眼差しで見ている。
「カニは目を回すと、まっすぐに歩くらしいぞ」
真面目な顔でジョンは再び博識ぶりを披露してくれた。
「へえ、そうなんだ」
おれが感心してそう言うと、ジョンはにやりと笑った。
「やってみようじゃないか」
おれたちはカニに視線を向けた。彼女(?)はやばいと思ったのか、全力で走り出した。それをジョンが四足モードになって追いかける。そして口にくわえ、戻ってきた。
「やめてくださいっ、お願いします」
カニは懸命に言った。
「いいか、故人は百聞は一見にしかずと言った。何事も実際に見なきゃだめだ」
ジョンはまるっきりカニの言葉をシカトした。
こいつ、案外恐ろしいな。
「どうすればいい?」
「ぐるぐる回してみようぜ」
頷いて、思いっきり回そうとすると、後ろから思いっきりどつかれた。
その衝撃でカニを手放してしまう。
前のめりに倒れこみ、鼻をしたたかにぶつけ、目から星が出た。
痛みにこらえてよくがんばって立ち上がると、サルが仁王立ちで立っていた。
さっきは木の上にいたので、遠近法で普通の大きさに見えたが、実際は二メートル近い。こんなでかいサルは見たことがなかった。ていうか、本当にサルですか?
「てめえ、おれの女に何しやがる」
ドスの聞いた声が、おれの背筋を凍らせる。
「あ、あんたぁ」
カニはサルの身体を駆け上り、肩に止まっている。
「え。な、何もしてないです。本当です」
「マワすとか何とか言ってたじゃねえか」
「あのマワすって言っても、その」
「うるせえっ」
地獄の底から響いてくるような恐ろしい声だった。
おれは再びチビッた。
今度は大きい方も危うかった。
ジョンに助けを求めようと、そっちを見るがヤツは素知らぬ感じで寝たフリをしている。
あの野郎。
「あ、あいつが先に言い出したんですよ」
慌ててジョンの方を指差すが、ヤツは「わんわん」としか言わなかった。
「あぁ? こいつしゃべれねえみたいじゃねえか」
「しらばっくれてるんですよっ」
必死でそう言ってみても、ジョンは不思議そうに首をかしげるだけだった。
「てめえ、適当なこと言ってるとタダじゃすまさねえぞ」
サルはそう言って、おれの胸倉をつかんだ。
そのときおれは悟った。
所詮、人間は独りなのだ、と。